Celebrating small-scale fishers

A summit of small-scale fishers is gathering in Rome ahead of the FAO’s Committee on Fisheries (COFI) meeting. Nicolás Fernández Muñoz, President of RIPAPE, a network of small-scale fishers representing more than 20 million fishermen and fisherwomen, will be there. WWF asked him five questions about the summit. (Read in Spanish below.)

What’s the purpose of a fishers’ network?

It’s important to strengthen the ties between Spanish and Portuguese speaking small-scale fishermen, in order to deepen our experiences, share problems and objectives, and have a stronger voice in the world. We have little economic power, but a great social strength, rooted in our artisanal fishermen and fisherwomen. It is important to become strong in the face of climate change, the pressure in the coastal areas where we work, increased commercialization in a globalized world, and changing generational and gender dynamics.

RIPAPE (Red Iberoamericana de Pesca Artesanal y de Pequeña Escala) Established in May 2022, RIPAPE consists of 24 artisanal fishing organizations from 14 countries that aim to strengthen their institutional capacities and exchange best practices that challenge yet unite coastal communities across Latin American and the Iberian Peninsula.

Why are you gathering ahead of COFI?

It is a great opportunity for us to meet the representatives of small-scale fishermen at the international level, to review the representation that is currently present in international forums such as this one, and for our regional organizations to determine who should sit at the tables. It is important to talk and reflect, so that the opinion is a single, shared and majority opinion agreed by the community. We must put an end to sectarianism and value the potential that unites us both in our demands and in the responsibility that we have in our territories.

Nicolás Fernández Muñoz, President of RIPAPE

How does what happens at COFI affect you?

COFI is where we can and should map out the actions that reinforce key objectives in terms of sustainability of our marine ecosystems, where we earn our living, from where the livelihood of families is extracted. It is also key in improving the rights and social protection of those who have the responsibility of feeding a very important part of society and making healthy food available. We can eradicate poverty in the most vulnerable areas where small-scale fishing is a way of life. Not just anyone can sit in these forums without the endorsement of other colleagues.

What role does conservation play in your work?

On this issue, I firmly believe that those who are not clear about the conservation of marine ecosystems are doomed to an imbalance in the economic and social aspects of the communities that rely on them. Therefore, a balance in our environment is fundamental, in order to have a complete tripod of sustainability. There is no one leg more important than another: environmental, economic and social; and therefore none should be marginalized. A small-scale fisher is a bearer of experience, a transmitter of good practices and a fierce defender of the environment where he or she carries out his or her activity; hence our interest in marine reserves of fishing interest or management zones.

Artisanal fisherman Julian Marcial works near Isla Escalante, Ecuador. © Antonio Busiello / WWF-US

What is your message to COFI, and to the wider public?

The key message for this COFI and for all such forums is to never lose touch with reality. Do not be advised by those who do not represent the small-scale fishing community. Consider the agreements and adapt them for a world that is changing at a dizzying speed. COVID paralyzed the world, climate change will paralyze us again, and it mainly affects the most vulnerable communities. We must not let ourselves be dragged by spurious interests where the economy is the only consideration. If so, we are ending the future of artisanal fisheries and our society; and ultimately our planet.

Cuál es el objetivo en tener una red internacional de pescadores?

Consideramos importante fortalecer los lazos de los pescadores de pequeña escala de habla hispano-lusa, para profundizar en nuestras experiencias, problemas y objetivos, teniendo una voz más fuerte en el mundo. Tenemos escasas potencialidades económicas pero una gran fortaleza social, arraigada en nuestros pescadores/as artesanales. Es importante hacernos fuertes ante el cambio climático, la presión en las zonas costeras donde ejercemos nuestro trabajo, la mejora de la comercialización en un mundo globalizado, asegurar relevo generacional y la identidad de género.

Por qué os vais a reunir antes del COFI?

Es una magnífica oportunidad para encontrarnos los representantes de los pescadores de pequeña escala a nivel internacional, revisar la representatividad que actualmente se ocupa en los foros internacionales como éste, y que nuestras organizaciones regionales determinen quienes deben sentarse en las mesas. Es importante hablar y reflexionar, para que la opinión sea una sola, compartida y mayoritariamente asumida por la comunidad. Tenemos que acabar con los sectarismos y poner en valor el potencial que nos une tanto en las reivindicaciones como en la responsabilidad que tenemos en nuestros territorios

Cómo afecta, a ti y a tu compañeros/as, lo que ocurre en el COFI?

Afecta en tanto que es ahí donde se pueden y deben trazar líneas de actuación que refuercen objetivos claves en materia de sostenibilidad de nuestros ecosistemas marinos, donde nos ganamos la vida, de donde se extrae el sustento de las familias; clave en las mejoras de derechos y protección social de quienes tenemos la responsabilidad de la alimentación de una parte importantísima de la sociedad y haciendo que exista una alimentación sana y por otro lado podamos erradicar la pobreza en las zonas más vulnerables donde se ejerce la actividad de SSF. No puede sentarse cualquiera en estos foros de representación sin un aval de otros compañeros

Qué papel desempeña la conservación en tu trabajo?

En este tema soy firme al considerar que aquellos que no tengan clara la conservación de los ecosistemas marinos, están abocados a un desequilibrio en los aspectos económicos y sociales de las comunidades que lo habitan. Por tanto, es fundamental un equilibrio en nuestro medio, para así tener un trípode completo de sostenibilidad. No hay una pata más importante que otra: medioambiental, económica y social; y por tanto ninguna debe quedar marginada. Un pescador de pequeña escala es un portador de experiencia, transmisor de buenas prácticas y defensor a ultranza del medio donde desarrolla su actividad; de ahí nuestro interés en las reservas marinas de interés pesquero o zonas de manejo.

Cuál es tu mensaje para el COFI y para el público en general?

Creo que el mensaje clave para este COFI y para cuantos foros en los que deben tomarse resoluciones que afecten a todos, es no perder nunca el contacto con la realidad, no dejarse aconsejar por quienes no representan a la comunidad pesquera de pequeña escala, procurar revisar los acuerdos y adaptarlos, en un mundo cambiante a una velocidad vertiginosa. El COVID paralizó al mundo, el cambio climático nos volverá a paralizar y éste afecta principalmente a las comunidades más vulnerables, no nos dejemos arrastrar por intereses espurios donde la economía es la clave única y principal, porque si es así, estamos acabando con el futuro de la pesca artesanal y con nuestra sociedad; en definitiva con nuestro planeta

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#Ocean Practice @WWF 🐼 Working to protect and restore ocean health for the benefit of people, nature and climate. Not all RTs are endorsements.

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